Plante buissonnante haute de 80 à 150 cm. Sa floraison ressemble à celle de P. hoffmannseggiana, mais se présente sous la forme d'inflorescences contractées, tandis que celles de P. hoffmannseggiana sont plutôt en capitules d'où émerge éventuellement une prolongation de l'axe. Au moment de la fructification les deux espèces se distinguent bien l'une de l'autre, P. hoffmannseggiana avec des fruits produits dans un capitule entouré de bractées en étoile, P. gracilenta avec des fruits bien séparés portés par des branches. Les feuilles de P. gracilenta sont un peu plus grandes et à nervations plus marquées.